East City Giants on matkalla takaisin huipulle

22.5.2018


Viime kaudella Jabari Harris voitti ylivoimaiseen tyyliin I-divisioonan juoksutilastot. Kuva: Hilarious Hobbit / Anu Tiilikainen
Viime kaudella Jabari Harris voitti ylivoimaiseen tyyliin I-divisioonan juoksutilastot. Kuva: Hilarious Hobbit / Anu Tiilikainen

Vahvistunut jättiläisjoukkue haastaa lauantaina tosissaan paikallisvastustaja Wolverinesin

Helsinki East City Giants nousi ennakkoluulottomasti I-divisioonaan kaudeksi 2017 ja sijoittui heti avauskaudellaan kolmanneksi. Talven aikana ECG:ssä ei ole levätty, vaan joukkue on tulevalle kaudelle entistä vahvempi. Vahvempi kuin aikoihin.

– Ennen kaikkea meillä on nyt vahvempi organisaatio, kertoo ECG:n päävalmentaja ja pelinrakentaja Jabari Harris. – Meillä on enemmän pelaajia, mutta myös enemmän valmentajia, jotka ovat valmentaneet aiemmin I-divisioonassa ja Vaahteraliigassa sekä maajoukkueissa. Ja tietenkin se, että teimme puolustuksen vahvistuksemme June Robinsonin kanssa sopimuksen jo varhain ja toimme hänet hyvissä ajoin maahan, on auttanut meitä.

ECG:n hyökkäyksen koordinaattorina toimii kaudella 2018 Pete Salovalta, joka toimi samassa tehtävässä naisten maajoukkueessa kahden edellisen vuoden ajan. Harris kehuu myös muun muassa linjavalmentaja Jukka Finnin työtä hyökkäyksen linjan kanssa.

– Hyökkäyksemme tulee muuttumaan jonkin verran. Edelleen perusmuodostelmamme on spread, mutta nyt pystymme syventämään systeemiämme, koska meillä on enemmän siihen soveltuvia pelaajia, kuten laitahyökkääjät Robin Drockila ja Sami Nikkinen.

Tulemme lisäksi käyttämään keskushyökkääjiämme enemmän myös heittopelissä, mikä tekee pelistämme entistä monipuolisempaa.

Eli tänä vuonna ei välttämättä ole Jabarin juoksushow´ta luvassa?

– Tavoitteemme ei ole käyttää minun jalkojani niin paljoa kuin aiemmin, mutta totta kai tulen juoksemaan pallon kanssa. Tarkoitus on kuitenkin, että lahjakkaat pelaajamme pääsevät näyttämään, mitä he osaavat. Juuri se tekee pelistämme monipuolista. Moni ajattelee, että ECG:n voittaa, kun pysäyttää Jabarin, mutta tänä vuonna se ei mene niin.

Sami Nikkisen ja Robin Drockilan lisäksi Harrisin heittokohteina nähdään viime kauden kiinniottajista toiseksi ahkerin eli Niko Bredbacka, joka toimii myös joukkueen varapelinrakentajana. Kuopiosta siirtynyt Toni Pellinen puolestaan pystyy pelaamaan sekä laidassa että sisempänä laitahyökkääjänä.

– Toni Öhman alkaa pikkuhiljaa oppimaan käyttämään ulottuvuuttaan hyväkseen ja hän on erittäin hyvä maalialueiden läheisyydessä, toteaa Harris kaksimetrisestä laitahyökkääjästä. – Sami melkein voitti minut juoksukilpailussa ja Robin on pelannut hyvin muun muassa Roostersissa, joten puolustajat varmasti reagoivat heihin. Se puolestaan avaa enemmän tilaa muille laitahyökkääjille.

Tuukka Inkinen johtaa keskushyökkääjien nelikkoa ja iso rooli juoksupelissä on varmasti myös fyysisellä Santeri Lehtolalla. Kaiken kaikkiaan RB-osasto on varsin isokokoinen, mikä on Harris mukaan hyvä juuri ECG:n hyökkäyssysteemiin.

– Tiedämme, mitä linjamme osaa tehdä, ja minunkin juoksukykyni on jo huomattu, joten meidän ei tarvitse saada keskushyökkääjiltä välttämättä pitkiä pelejä. Se, mitä me heiltä odotamme, on kyky ottaa tiukkoja jaardeja keskeltä kenttää. Ja lisäksi he ovat hyviä heittoblokkaajia.

Linjoissa Giantsilla on tänä vuonna hyvä tilanne. Toni Varis, Joni Michelsson ja Hans Pasila sekä erittäin lupaava Noah Nettey saavat nyt rinnalleen Trojansista siirtyneen Mikko Rajalan, joka tulee lisäämään fyysisyyttä linjan keskustaan.

 

Puolustuksen etuyksikkö on liigatasoa

Puolustuksen linja on osa-alue, jolla ECG vahvistui kevään aikana eniten. Lauri Aho oli jättiläisten linjassa jo vuosi sitten hyvä, mutta Hämeenlinnasta siirtynyt kolmikko James Perrineau, Eero Ylivarvi ja Santeri Alijärvi takaavat sen, että Giantsilla on käytössään koko Spagettisarjan laadukkain puolustuksen eturivi. Ja kun puolustuksen jenkki June Robinson pystyy pelaamaan tukimiehen paikan lisäksi myös linjassa, riittäisi koko boksin taso Vaahteraliigaankin.

– Monet ovat hankkineet pelaajia käsittelemään palloa, mutta me menimme hankinnoissamme sinne, mistä peli alkaa. Linjaan. Olemme olleet Jamesin kanssa ystäviä siitä asti, kun pelasimme yhdessä Helsinki 69ersissa, joten hänen kanssaan olimme yhteydessä läpi talven.

Xavier André siirtyy nyt safetyn paikalta ulommaksi tukimieheksi ja toiseksi OLB:ksi asettuu Joni Aurala. Molemmat ovat monipuolisia puolustajia ja tämän vuoksi puolustuksen koordinaattori Ville Heliö pystyy ryhmittämään puolustustaan eri muotoihin vaihtamatta miehistöä.

Joonas Mattila on safetyn paikalla seuraamisen arvoinen pelaaja, mutta Jani Lindholm joutuu olemaan alkukaudesta sivussa. Kulmapuolustajina aloittavat nuori Hämeenlinnasta siirtynyt Eero Saarinen ja Jani Hentunen. Takakentän valmennuksesta on läpi talven vastannut yhdysvaltalainen Eri Irvin, joka tarvittaessa myös pelaa, mikäli kokoonpanossa jossain vaiheessa hänelle on tilaa.

ECG tekee yhteistyötä III-divisioonassa pelaavan Vantaan TAFT:n kanssa, ja farmisopimuksen myötä kummankin joukkueen kokoonpanoissa tullaan kauden aikana näkemään pelaajasiirtoja.

 

Mitä Harris odottaa muilta joukkueilta?

Wolverines on todella lahjakas joukkue. Jo silloin kun tulin Suomeen, kaikki puhuivat Robert Johnsonista. Cedric Johnsonin ja Kam Harrisin kanssa he muodostavat vahvan trion hyökkäykseen, joka on Vaahteraliiga-tasoa. Puolustusta he vahvistavat tuomalla yhdysvaltalaisen takamiehen ja ranskalaisen tukimiehen.

– Moni puhuu siitä, että Kouvola Indians ei ole voittanut pariin vuoteen yhtään ottelua, mutta nyt kannattaa huomata, että heidän pelinrakentajansa Philip Garcia on valmentanut joukkuetta koko talven. Heidän pelitapaansa on vaikeaa arvioida. Eivät he välttämättä vuodessa hyppää viimeiseltä sijalta kärkijoukkoon, mutta aivan varmasti he ovat aiempaa kovempi joukkue.

– Pelasimme viime vuonna harjoitusottelun Kotka Eaglesia vastaan. He ovat menossa täysin oikeaan suuntaan. Nesi Carpelan on hyvä valmentaja ja hyvä pelinrakentaja. Hyökkäyksessä he pelaavat samanlaista peliä kuin me ja Wolverines ja nyt heillä on isokokoinen yhdysvaltalaislaitahyökkääjä ja Ottopekka Leskinen, joka oli meidän viimekauden ykköskiinniottaja. Heidän puolustustaan on vaikea arvioida, koska II-divisioona on eritasoinen sarja kuin I-divisioona. Ainakin he ovat vahvistaneet puolustustaan import-pelaajilla.

Crusadersilla on paljon osaamista, mutta tämä on heille varmasti opettava kokemus. He ovat toistaiseksi hankkineet yhden ulkomaalaispelaajan eli keskushyökkääjän. Sebastian (Berndtsson) on hyvä pelinrakentaja ja johtaja. Puolustuksen puolella he ovat melko kokemattomia. En laske Crusadersia täysin pois kärkitaistosta, mutta kokemuksen puutteen vuoksi ja koska heillä on vähemmän pelaajahankintoja, uskon heidän kuitenkin sijoittuvan sarjassa häntäpäähän.

East City Giantsilla on komea historia, joista monet muistavat varsinkin 90-luvun Vaahteramaljojen voittoputken. ECG on perustettu vuonna 1979, eli jättiläiset viettävät ensi vuonna siis 40 vuotissyntymäpäiväänsä. Mikä olisikaan seuralle hienompaa, kun juhlistaa merkkivuotta Vaahteraliigassa – tasolla, jossa Giants nähtiin edellisen kerran vuonna 2001?

 

Miesten I-divisioonan ensimmäinen peliviikko:

 
PE 25.05.kello 18.30 Kuusankosken Urheilukeskus, Kouvola
 Indians  -  Eagles  
LA 26.05.kello 14.00 Brahen kenttä, Helsinki
 Wolverines  -  East City Giants

 

Otteluohjelma