Seikkailu Tšekeissä

12.7.2018


Seikkailu Tsekeissä oli monella tapaa tapahtumarikas, mutta nyt Väänänen on palannut Helsinkiin ja Roostersin punaiseen. Kuva: Jarmo Vehkomäki
Seikkailu Tsekeissä oli monella tapaa tapahtumarikas, mutta nyt Väänänen on palannut Helsinkiin ja Roostersin punaiseen. Kuva: Jarmo Vehkomäki

Henri Väänäsen kausi Bitters Leaguessa oli herran omien sanojen mukaan värikäs monella tapaa.

Tšekin Bitters Leaguen finaali pelataan tulevana lauantaina, kun loppuottelussa kohtaavat toista kertaa peräkkäin Praha Black Panthers ja Ostrava Steelers. Bitters League on jo pitkään kulkenut Tšekin pääkaupungin, Prahan, joukkueiden komennossa. Hallitseva mestari Praha Black Panthers on voittanut 2000-luvulla mestaruuden 13 kertaa. Talvella uutisoitiin Henri Väänäsen siirrosta Steelersin riveihin – kausi ei kuitenkaan mennyt pelinrakentajan suunnitelmien mukaan.

Lupaava alku

Helsinki Roostersia edelliskaudella edustaneen Väänäsen uutisoitiin siirtyvän tammikuussa Tšekin liigan hopeajoukkue Ostrava Steelersin riveihin, joka oli ollut pelinrakentajasta kiinnostunut jo vuotta aikaisemmin. Päävalmentaja Garreth Griffethin kanssa käytyjen keskustelujen jälkeen Steelers sai vakuutettua Väänäsen ja sopimus allekirjoitettiin. Väänäsen tarkoituksena oli pelata kevät ja alkukesä Tsekissä, jonka jälkeen hänen piti palata sovitusti Roostersin Vaahteraliiga-joukkueen vahvuuteen.

Väänänen saapui sovitusti Ostravaan tammikuussa ja aloitti harjoittelun Steelersin mukana, kuten oltiin suunniteltu. Kolme kuukautta menivät hyvin: pelikirja ja kemiat klikkasivat uuden joukkueen kanssa. Steelersin kausi starttasi huhtikuun 8. päivä, jossa vieraskentällä kaatui tiukkojen vaiheiden jälkeen Pardubice Stallions 20–21. Väänänen oli ottelussa isossa roolissa, alustaen heitoillaan kaksi touchdownia – voitto-osumaksi jäänyt maali syntyi, kun pelikellossa oli jäljellä enää kaksi minuuttia.

Seuraavalla viikolla oli vuorossa taisto sarjan suurimpiin kuuluvaa Prague Lionsia vastaan. Kotijoukkue Steelers hävisi tuon kyseisen ottelun selvin numeroin, mutta Väänänen ei tuota kamppailu pystynyt pelaamaan loppuun.

– Sain ottelussa niskavamman ja jouduin sairaalaan tarkkailtavaksi, kertaa Väänänen.

Sopimuksen irtisanominen tuli yllätyksenä Väänäselle

Kolmannella peliviikolla pelinrakentajaa ei joukkueen mukana nähty, kun Steelers kohtasi Brno Sigrsin. Steelersin leiriin satoi tuossa ottelussa lisää huonoja uutisia, kun yhdysvaltalaisvahvistus ja Väänäsen hyvä ystävä Luke Wildung sai yhden ottelun pelikiellon. Sarjan touchdown-tilastoa johtaneen Wildungin ja pelinrakentaja Väänäsen poissaolot olivat liian iso menetys Steelersille, joka koki rökäletappion neljännen kierroksen ottelussa Black Panthereita vastaan. Tässä vaiheessa koko pakka meni sekaisin.

– Saimme Luken kanssa kuulla välikäden kautta, että meidän sopimuksemme on purettu ja tilalle oli tuotu uusi yhdysvaltalaisvahvistus, kertoo Väänänen.

Ostrava Steelers käytti pelaajien neljännen kierroksen poissaoloa syynä sopimusten purkamiselle. Joukkueen päävalmentaja oli käynyt palaverin yhdessä joukkueen managerin ja kapteenin kanssa siitä, että pelaajien sopimukset irtisanottaisiin. Selitykset potkuille ihmetyttävät Väänästä edelleen.

– Seura kertoi minulle, että lääkäristä oli heille kantautunut tieto, etten kykenisi pelaamaan kuukauteen. Menin tämän jälkeen lääkäriin, joka totesi, ettei lihasvamma niskassa estäisi pelaamistani, jos itsestäni tuntuu hyvältä.

Steelersin tavoitteena oli, mitä luultavammin saada kauden alusta saakka itselleen amerikkalaispelinrakentaja, mutta seuran hyökkäystä koordinoiva Wildungin halusi nimenomaan Väänäsen. Loukkaantumiset olivat vain ja ainoastaan tekosyitä päästä eroon Väänäsestä ja Wildungista. Päävalmentajan kanssa Väänänen ei ole puhunut tapahtuneen jälkeen.

Suuntana Brno

Pelaajilla oli edessään uuden seuran etsiminen, joka löytyi kummallekin Brnosta. Tšekin toiseksi suurin kaupunki Brno sijaitsi kolmen tunnin ajomatkan päässä Ostravasta, maan eteläosassa, johon ystävykset asettuivat loppukauden ajaksi kämppiksiksi. Wildung sai sopimuksen Brno Alligatorsiin, kun taas Väänäsen uudeksi seuraksi tuli Brno Sigrs.

Sekä Alligators että Sigrs eivät joukkueina kuulu sarjan kärkipäähän ja tason pudotus oli myös Väänäselle alkuun shokki.

– Sigrs oli sarjanousija eikä joukkueena siitäkään syystä yhtä laadukas, mitä Steelers oli. Alkuun oli kulttuurishokki hypätä yhtä talenttitasoa alemmas ja rytmin löytäminen oli haastavaa. Suurin ongelma oli pelaajien peliälyn ja talenttitason kanssa, mitä ei voi edes verrata Suomen Vaahteraliigatasoon.

Väänänen jatkoi työn tekoa: uuden pelikirjan opettelu vei oman aikansa. Kaudesta muodostui kuitenkin lopulta värikäs ja vauhdikas niin kuin pelinrakentaja itse kauttaan kuvailee. Sigrs selviytyi viimeisen kierroksen voittonsa turvin pudotuspeleihin, jossa Black Panthers otti tyylipuhtaan 63–0 voiton brnolaisista. Kyseisessä pelissä Väänänen ei pelannut loukkaantumisen takia.

Ostravalla on mahdollisuutensa

Kaikesta tapahtuneesta huolimatta Väänäsellä on värikkäästä Tšekin kaudesta paljon hyviä muistoja ja ystäviä. Asiat olisivat Ostravassa voineet sujua eri tavalla, mutta mies on kuitenkin tyytyväinen, että sai pelata Bitters Leaguessa koko kauden. Tulevan lauantain finaalista mies ennakoi tiukkaa.

– Vaikka Black Panthers on ollut suvereeni tällä kaudella, uskon, että Steelersilla on kaikki mahdollisuudet napata heistä voitto.

Ainoastaan kolme joukkuetta onnistui kymmenessä runkosarjan kamppailussa pisteiden tekoon Prahan panttereita vastaan. Joukkueen runko koostuu pitkälti tšekin maajoukkuepelaajistosta, höystettynä parilla täsmähankinnalla valtameren toiselta puolelta. Rahojaan Väänänen ei kuitenkaan laittaisi Steelersille.

– Vaikka Steelersilla on hyvä runko kasassa, epäilen että Panthers vie finaalin nimiinsä kokemuksellaan.

Paluu kotiin

Väänänen on nyt ollut Suomessa ja Helsingissä vajaan viikon. Mies on hyvillä mielin paluusta ja vakuuttaa olevansa taas kunnossa tuleviin koitoksiin. Miehen kausi jatkuu, kuten aikaisemmin oli sovittu, Roostersin mukana, joka saa takuuvarmasti mieluisan pelaajan riveihinsä. Se, milloin pelaaja nähdään taas punaisessa paidassa, Väänänen jättää fiksumpien mietittäväksi.

– En osaa sanoa, miten nuo karenssiasiat menevät. Sen verran osaan kertoa, että torstaina en vielä Saintsia vastaan esiinny.

Edelliskausi päättyi Väänäsen osalta Suomen mestaruus juhliin, kun Roosters kaatoi finaalissa Royalsin ja piti Vaahteramaljan pääkaupunkiseudulla. Pelinrakentaja tiedostaa, että Brandon Connetten syrjäyttäminen aloittavasta kokoonpanosta on lähes mahdotonta, kun mies pelaa tuolla tasolla. Väänänen aikoo osoittaa valmennukselle, että on terävimmillään, kun paikka johtaa kukkohyökkäystä tulee.

– Brandon on huikea mies – oikea sateentekijä. Hänen syrjäyttämisensä ei ole realistisinta, mutta aion tarjota hänelle tulitukea, kun sitä tarvitaan.