Haastattelu: Roostersin John McKeon

13.8.2008


McKeon: Puolustuksen linjassa pelaaminen on vaatinut totuttelua

Viime vuosina Vaahteraliigajoukkueet ovat tuoneet aiempaa useammin amerikkalaisvahvistuksia myös hyökkäyksen linjaan. Roosters päätyi ratkaisuun jo toista vuotta peräkkäin, kun joukkue hankki riveihinsä John McKeonin kovatasoisesta North Carolina Staten yliopistosta. Hyökkäyksen koordinaattori Jens Holmström on tyytyväinen 190-senttiseen ja 130-kiloiseen järkäleeseen, joka on joutunut tahkoamaan enenevässä määrin myös puolustuksen puolella.

 

”Meillä oli osittain linjamiespuutetta, joten siksi päädyimme tähän ratkaisuun, mutta on se ollut sen arvoista. Hän ei ole tainnut päästää yhtään säkkiä. Hänen vaikutuksensa myös puolustuksessa on ollut suuri nyt kun meillä on ollut paljon loukkaantumisia”, Holmström sanoo.

 

Vaahteraliiga vaati totuttelemista

 

McKeon itse myöntää, että ei aiemmin edes tiennyt, että Euroopassa pelataan jenkkifutista muuallakin kuin jo kuopatussa NFLE:ssä. Kun vertailukohtana on pelaaminen aiemmin 60 000 katsojan edessä North Carolina Statessa, Vaahteraliigaympyröihin oli alkuun totuttelemista. Hän kuitenkin kehuu Suomea ja suomalaisia vuolaasti.

 

”Olen tavannut paljon mukavia ihmisiä ja minulla on ollut todella hauskaa, vaikka alkuun kulttuuri ja kieli vaativatkin alkuun vähän totuttelua.”

 

Suomalaisten jenkkifutareiden asenne lajia kohtaan saa McKeonilta kehuja, vaikka parannettavaakin löytyy.

 

”Liigassa on paljon todella kovan tason urheilijoita, mutta liian vähäiset harjoitusmäärät, taktiikkapalaverien puute ja materiaalien kapeus ovat syitä minkä takia pelin taso ei ole korkeampi.”

 

”Roostersissa on paljon kavereita jotka todella rakastavat jalkapalloa. He pelaavat suuremmalla sydämellä kuin mihin olen koskaan aiemmin törmännyt, ja haluavat tehdä tosissaan töitä ja oppia lisää”, McKeon suitsuttaa.

 

Hän myöntää, että puolustuksen puolelle siirtyminen vaati totuttelua, yliopistovuodet kuluivat pelkästään hyökkäyksen puolella.

 

”En ole pelannut puolustuksessa lukion jälkeen. Mutta kun kausi on edennyt, olen uudelleenoppinut puolustuksen linjassa pelaamisen, ja on ollut hauskaa olla taklaaja eikä blokkaajaa. Olen myös hieman kevyemmässä kunnossa kuin yliopistossa, joten toivottavasti pystyn auttamaan joukkuetta molemmilla puolin palloa.”

 

Kysyttäessä ketkä Vaahteraliigapelaajat ovat tehneet häneen vaikutuksen, McKeon nimeää omien joukkuetovereidensa lisäksi Trojansin konkaritukimiehen Janne Salosen.

 

”Hän on ollut kovin pelaaja, ketä vastaan olen tällä kaudella pelannut. Häntä vastaan olisin tarvinnut niitä kiloja, mitä minulla oli vielä yliopistossa.”

 

Vastustajina Virginia Tech, Ohio State, Florida State...

 

McKeon pelasi siis yliopistojenkkifutiksensa North Carolina Staten yliopistossa Raleighissa. Kivikovassa ACC-konferenssissa pelaavan Wolfpackin otteluohjelmasta löytyy vuosittain Ohio Staten, Virginia Techin, Florida Staten ja Miamin kaltaisia nimiä.

 

”Aikani NCSU:ssa on jotain mitä en koskaan unohda. Opin paljon valmentajilta, jotka ovat valmentaneet joitain maailman parhaista pelaajista, ja sain paljon hyviä ystäviä.”

 

”Sillä tasolla sitoutuminen jalkapalloon on jotain uskomatonta. Laji- ja punttisaliharjoitusten, palaverien, kuntoutuksen, palautumisen ja opiskelun lisäksi aikaa ei paljoa millekään muulle. Mutta se oli kerran-elämässä-kokemus, kun koko elämä on pelkkää jalkapalloa. Se oli sen arvoista niinä viitenä tai kuutena lauantai-iltapäivänä, kun juoksee kentälle 60 000 punaiseen ja valkoiseen pukeutuneen kannattajan eteen Carter-Finley-stadionilla.”

 

McKeonin yliopistoaikaisten joukkuetovereiden listasta löytyy myös San Diego Chargersissa nykyään pelaava tähtipelinrakentaja Philip Rivers.

 

”Hän oli yksi niistä kundeista, joista tiesi että hän on syntynyt pelaamaan jalkapalloa. Hän on synnynnäinen johtaja. Huddlessa tiesi, että tavalla tai toisella hän saisi luotua jotain. Hänellä oli uskomaton pelikirjatietämys, ja tuntui kuin olisi ollut valmentaja mukana huddlessa.”

 

Lopettaminen kävi jo mielessä

  

Yliopistovuosiensa jälkeen McKeon pääsi kokeilemaan NFL-vauhtia Seattle Seahawksin kanssa, kun joukkue nappasi hänet free-agenttina draftin jälkeen. McKeon kuitenkin loukkasi selkänsä, ja palasi Raleighiin. Siellä hän pelasi areena-jenkkifutista Carolina Speed-joukkueessa.

 

”Kausi loppui ennenaikaisesti, kun jalkani murtui. En ollut edes ajatellut pelaavani enää, ennen kuin sain sähköpostia Roostersista, ja niin päädyin tänne.”

 

Roosters on voittanut viimeisellä kahdella kierroksella molemmat viime kauden finalistit, Crocodilesin ja Butchersin, ja on sarjassa kolmantena.

 

”Meillä on mahdollisuudet edetä niin pitkälle kuin haluamme, kunhan vain emme menetä enempää miehiä loukkaantumisille, ja pystymme jatkossakin kääntämään tiukat pelit eduksemme.”