Vaahteraliigaennakko: Rajaritarit

19.5.2011


Vas. John Harper, Dan Selway varapuheenjohtaja Timo Kauppi.
Vas. John Harper, Dan Selway varapuheenjohtaja Timo Kauppi.

Lappeenrantalaiset tavoittelevat mestaruutta historiansa kovimmalla joukkueella.

Off-seasonin aikana vahvistunut Lappeenrannan Rajaritarit lähtee tavoittelemaan seuran ensimmäistä mestaruutta. Alla seuran oma katsaus tulevaan kauteen:

Joukkuettaan vahvistanut Rajaritarit avaa sarjakautensa lauantaina kotiareenallaan Kimpisessä. Joukkue lähtee kauteen valmiimpana kuin aiemmin, sillä joukkueessa on amerikkalainen valmentaja, neljä pohjoisamerikkalaista vahvistusta ja tukku uusia pelaajia, sekä vahvoja paluumuuttajia.

Vahvuuksia hiottu, heikkouksia parannettu

Rajaritarit lähtee kauteen hyvin valmistautuneena. Joukkue on vahvistettu viime vuoden kokemusten mukaisesti, ja erityisesti puolustuspelaamiseen on paneuduttu aiempaa tarkemmin. Joukkueen pelaajamäärä on suurempi kuin koskaan lappeenrantalaisjoukkueen historiassa. Harjoitusmäärät ovat suuremmat kuin viime vuonna, ja intensiteettiä on nostettu.

Kovat vahvistukset

Rajaritareiden juoksuvoimasta vastaa keskushyökkääjä Mike Bolio, joka oli liigan ehdotonta huippua myös viime vuonna. Bolion huippusuoritusta tukee kivikova hyökkäyksen linja. Bolio on osoittanut jo harjoituksissa olevansa huippuvireessä, ja on hiukan kevyempi ja vieläkin nopeampi kuin viime vuonna. Bolion pysäyttäminen tulee olemaan erittäin vaikeaa.

Laitahyökkääjä Anthony Squillini edustaa Rajaritareita toista kautta. 25-vuotias
Carolinan mies on niinikään huimassa kunnossa. Talven mittaan ovat voimataso parantuneet, ja mies vaikuttaa erttäin varmalta pallonkäsittelyssä. Squillini pelaa tänäkin vuonna huikeita minutteja urakoiden molempiin suuntiin. Mies oli jo viime kaudella aivan kärjessä useimmissa puolustuksen ja hyökköyksen tilastoissa.

Pelinrakentaja Rajaritareilla on uusi, mutta ei kokematon. Dan Selway on pelannut Redlandsin yliopistossa huikeilla prosenteilla, ja pallo on lentänyt harjoituksissa siihen malliin, että tulosta syntyy Vaahteraliigassakin.
Puolustukseen saapuu viime metreillä kanadalainen Rob Schaper-Kotter (107 kg, 187cm). Kivikova tukimies on tuotu pysäyttämään juoksupelejä, jotka viime vuosina ovat uponneet Ritaripuolustukseen turhankin herkästi.

Tiukka valmennus

John D. Harper on saapunut Lappeenrantaan jo hyvissä ajoin. Mies on valmentanut kaksi kertaa Eurobowl-joukkueissa, ja omaa yli 20 vuoden kokemuksen eurooppalaisesta jalkapallosta. Rajaritareiden harjoituksissa on menty kovempaa kuin koskaan, ja erityisesti pelipaikkakohtainen osaaminen on kasvanut huikeasti Harperin myötä.

Paluumuuttajat

Joukkue on vahvistunut myös kotimaisilla pelaajilla, jotka ovat aloittaneet uransa Rajaritareissa. Kalle da Silva (tukimies) ja Antti Martikka (hyökkäyksen linja) pukevat tutun sotisovan päällensä vuosien tauon jälkeen. Molemmilla on
maajoukkuekokemusta, ja All Star-valintoja takana, joten lisää tehoa tulee molempien myötä merkittävästi. Puolustuksen linjaan palaa heinäkuun alussa Itävallasta Martti Välimaa, joka on melkoinen lisä puolustuksen jo muutoinkin vahvistuneeseen linjaan.

Apua Tampereelta

Saints luopui hyvissä ajoin sarjasta, ja näin kovia pelaajia vapautui aika joukko. Viisi Mansen miestä suuntasi Lappeenrantaan, ja loistavaa apua saatiinkin. Puolustukseen saatiin maajoukkueen llinjapuolustaja Lasse Kankaanpää, joka olisi vahvistus mille tahansa liigajoukkueelle. Hyökkäyksen lijaan tulee Topias Räty, joka nuoresta iästään huolimatta kamppailee aloituspaikasta linjassa. Joukkueeseen saatiin myös arvokasta osaamista puolustuksen takakentälle, kun Antti Kurenniemi ja Matti Airaksinen saapuvat luutimaan vastustajalle aiottuja palloja.
Hyökkäyksen kiinniottovoimaa lisää Pekka Kurenniemi.

Vahva runko

Viime kaudella Rajaritarit pelasivat noin 25 pelaajan voimin koko sarjan läpi. Tämä ydinjoukko pystyi kamppailemaan tasapäisesti liigan parhaita joukkueita vastaan aina  playoff-viivoille saakka, mutta viime hetkellä jäi puuttumaan puristusta. Koko runko jatkaa edelleen, ja sieltä edelleen kannattaa nostaa esiin kivikova hyökkäyksen linja. Esa Suhonen, Jyri Hölkki, Antti Ohisalo, Mikko Roitto ja Antti Martikka saavat lisäkseen vielä Tampereelta saapuvan Topias Rädyn ja paluuta tekevän Lasse Ojalan.
Laitahyökkääjistä kovaa vauhtia Suomen eliittiin tekevät tänä kesänä Tuomas Mankki, Simo Suurkuukka ja Miki Puittinen, joista Harper on saanut esiin uuden sukupolven laitahyökkääjiä Lappeenrantaan. Veteraaneista vahvaa työtä tekevät Mikko Koskinen, Markku Luoto ja Tuomas Rasilainen.
Puolustuksessa häärivät edelleen Jukka Suhonen, Miika Heikkinen ja Lauri Niiranen, jotka kaikki kuuluvat Suomen parhaimmistoon omilla pelipaikoillaan. Luonnollisesti tänä vuonna uloimmat tulimiehet Lasse Kakko ja Keijo Lajunen pääsevät käyttämään nopeuttaan udella tavalla, kun sisemmät tukimiehet hoitavat enimmäkseen juoksupelejä.

Tavoitteena mestaruus

Koossa on siis Rajaritareiden historian suurin ja nimekkäin joukkue, joka voi
haastaa tasaväkisesti minkä tahansa Vaaahteraliigajoukkueen. Joukkueen tavoitteena onkin pelata Vaahteraliigan mestaruudesta elokuun lopussa.