Vajaamiehinen Northern Lights kohtaa Castrenilla Crocodilesin

7.7.2012


Lassi Heikkilä Brent Rauschin tilalle oululaisten pelinrakentajaksi.

Vaahteraliigan kuudes kierros käynnistyy lauantaina Oulussa, kun Northern Lights saa
Castrenin kentällä vastaansa liigan kärkipaikan puhtaalla pelillä jakavan Seinäjoki
Crocodilesin. Siinä, missä Crocodiles käy tiukkaa taistelua runkosarjan voitosta, on
Lightsilla vähintäänkin yhtä kiivas kamppailu Vaahteraliigan keskivaiheilla
pudotuspelipaikasta. Kahdella voitollaan Northern Lights on tällä hetkellä
tasapisteissä Vantaa TAFT:n kanssa neljännellä sijalla.

Kotijoukkueella on takanaan juhannustauon ja lepoviikon vuoksi kolmen viikon paussi
otteluista. Alkukauden onnetar ei ole ollut oululaisille suosiollinen, sillä
Northern Lightsin keskeisistä laitahyökkääjistä Joonas Taina ja Aappo Saloranta ovat
joutuneet jättämään kauden kesken loukkaantumisten vuoksi. Lisäksi heitto-orkesteria
johtanut jenkkipelinrakentaja Brent Rausch joutui palaamaan kotiinsa neljännen
kierroksen jälkeen.

Nuorten maajoukkueessakin pelinrakentajana esiintynyt Lassi Heikkilä siirtyy
laitahyökkääjän paikalta pelinjohtopuuhiin, joissa Heikkilä esiintyi edellisen
kauden 2011 avauksessa. Northern Lightsin päävalmentaja Cam Olson uskoo, että nuori
mies selviää kunnialla uudesta haasteestaan.

– Meidän täytyy tehdä töitä yhdessä. Lassi on osoittanut, että hän osaa pelata
pelinrakentajana. Lisäksi nuorten laitahyökkääjiemme on nostettava tasoaan, Olson
miettii.

Northern Lights etsii Rauschin tilalle uutta yhdysvaltalaispelaajaa. Viime vuonna
oranssipaidoissa hyviä tilastoja takonut Nick Hardesty oli yksi joukkueen
vaihtoehdoista, mutta ei pääse työnsä vuoksi auttamaan entistä joukkuettaan.

Lights-leirissä löydetään vallitsevasta tilanteesta myös positiivisia seikkoja.

– Tämä antaa meille mahdollisuuden pitää Stacey (Thomas) ja Nick (Garratt)
yhtäaikaisesti hyökkäyksessä kentällä, Olson pohtii.
Vastaavasti Northern Lightsin kokoonpanomuutokset hankaloittavat Crocodilesin
valmistautumista lauantain mittelöön.

– Lähdemme otteluun sokeina, sillä emme tiedä, miten Northern Lights tulee
pelaamaan, harmittelee Crocodilesin päävalmentaja Jim Ward.

– En ole toistaiseksi ole ollut tyytyväinen meidän pass rushiin. Siinä meidän on
jatkossa oltava parempia, Ward pohtii puolustuksesta puitteista.

Mikäli Ward saa puolustuksen stuntit ja heittoryntäyksen kuntoon, on se suoraan
verrannollinen Heikkilän pelinrakentajadebyytin vaikeusasteeseen. Northern Lightsin
heittopelistä muodostunee Heikkilän johdolla nopeasti rakentuvaa, jossa tuskin
kikkaillaan suurilla tempuilla. Varsinkin, kun samaan vaunuun astuu myös Panu
Puputin johdolla joukko lupaavia mutta toistaiseksi kokemattomia laitahyökkääjiä.

Heittopainotteisessa Lights-hyökkäyksessä juoksupeli on toistaiseksi ollut
uhanalainen kutsu. Garrattilla on varmasti lauantaina normaalia enemmän roolia ja
vastuuta hyökkäyksessä, mikä kasvattaa todennäköisesti myös oululaisten
juoksuvalintojen määrää.
Crocodiles palasi juhannustauolta ottamalla edelliskierroksen rankkasateessa 56-0
-voiton Turku Trojansista.

- Saamme vastaamme hyvin valmennetun joukkueen. Varsinkin Idaho Statesta saapunut
pelaaja (Chris Holmesly) on erinomainen pelimies, Oulun Olson arvioi tulevaa
vastustajaa.

Holmeslylla on Crocodilesissa varsin monipuolinen rooli. Ensisijaisesti puolustuksen
takakentällä töitään tekevä jenkkipeluri esiintyy myös keskus- ja laitahyökkääjänä
sekä potkujen palauttajana.

Viidennen kierroksen ottelussa Crocodiles kirjaimellisesti juoksi Trojansin yli.
Joukkue eteni kentän pintaa pitkin 350 jaardia. Pelinrakentaja Dominic Kegel juoksi
18,3 jaardin keskiarvolla ja teki viisi douch downia, mikä nosti Greenvillen
yliopiston kasvatin Vaahteraliigan pistetilaston kärkeen.

Cam Olson ei usko Crocodilesin muuttavan hyökkäystään tulevaan kamppailuun:

– Heillä on option-hyökkäys. Tuo on juuri sitä, mitä he haluavat kentällä tehdä.

Garrattin johtama Northern Lightsin juoksupuolustus saa vastaansa myös
maajoukkuekeskushyökkääjä Veikka Lehtosen, joka Trojansia vastaan kuljetti
pelivälinettä 174 jaardin verran ja teki yhden TD:n. Thomas tulee todennäköisesti
olemaan oululaispuolustuksen keskeinen hahmo Seinäjoen kiertopelien pysäyttäjänä.

Andy Bezairen koordinoima Lisko-hyökkäys perustuu vahvaan juoksupeliin, mutta Kegel
on osoittanut hallitsevansa myös heittopelin tehoviljelyn. Mikäli oululaiset saavat
Crocodilesin juoksupelin tukittua, ovat  Holmesly, Vili Rajamäki sekä Corey Sonnier
Kegelin keskeiset kohteet. Vaahteraliigaan juhannuksena palannut Ilkka Laitinen on
myös yksi mielenkiintoisista seurattavista Crocodiles-paletissa.

Crocodilesin kokoonpanosta ovat todennäköisesti edelleen sivussa Ville Järviö sekä
Thomas Ceken.

– Seuraamme heidän vaivojaan päivittäin. Emme halua ottaa riskiä, että he pelaavat
osittain loukkaantuneina ja sitten vielä vaikeamman vamman, Ward kertoo.

Mielenkiinnon kohde: sopeuttaminen

Northern Lights –hyökkäykselle juhannustauko tuli hyvään paikkaan. Kun hyökkäyspelin
perustuksista on kolme keskeistä pelaajaa pois, on muusta joukosta löydyttävä
kasvua, venymistä ja vahvistumista uusien perustuksien valamista varten. Valmentaja
Cam Olson tietää, miten toimiva hyökkäys rakennetaan, eikä se tulevana lauantaina
välttämättä ole samassa muodossa kuin kauden aikaisemmissa kamppailuissa. Vaikka
Crocodiles lähteekin otteluun selvänä ennakkosuosikkina, kääntyvät yllätyskelkan
jalakset oululaisten suuntaan.

7.07. kello 17.00 Castrenin kenttä
Northern Lights - Crocodiles